¿Todo lo que brilla es realmente plata de ley?

¿Todo lo que brilla es realmente plata de ley?

Ya sea una pieza de joyería o el juego de té antiguo de su abuela, un objeto que se considere plata «real» podría no ser 100 por ciento plata. Aunque existe plata casi pura (alrededor del 99,9 por ciento es posible), la plata pura es significativamente menos útil por sí sola que cuando se mezcla con otro metal. Cuanto más se acerca a la plata pura, más suave se vuelve también. De hecho, podría doblar fácilmente plata pura al 99,9 por ciento con las manos.

Debido a que la maleabilidad generalmente no es lo que los consumidores buscan en un tenedor o un collar, los orfebres han estado creando aleaciones de plata durante siglos. La fórmula que ha sido el estándar para la plata real durante más de medio milenio, al menos según Gran Bretaña, es lo que se conoce como plata esterlina.

¿Qué es la plata esterlina?

La plata esterlina es una mezcla de 92.5 por ciento de plata y 7.5 por ciento de otro metal, generalmente cobre, según Steve Nelson, propietario de Nelson & Nelson Antiques en Manhattan. La adición del cobre endurece la plata suave, por lo que puede ser delgada y duradera. El zinc y el níquel también se pueden usar para hacer plata esterlina. Y si bien puede parecer que agregar uno de estos podría disminuir el brillo de la plata, la plata esterlina es conocida por su brillante aspecto blanco grisáceo.

«El color de la libra esterlina es muy bueno», dice Nelson. «Las piezas más antiguas van a tener una pátina. Se desarrolla con el tiempo [into] un color más suave». La pátina es en realidad una gran cantidad de micro-arañazos, pero a simple vista, se muestran como una apariencia más suave. Gracias a la adición de cobre u otro metal, la plata puede durar indefinidamente.

Considere la rara copa de tallo con lóbulos de pétalos de plata de la dinastía Ming, que abarcó los siglos XIV al XVII. O las golosinas de plata de ley Jorge III de finales del siglo XVIII.

Historia de la plata esterlina

Si no hay dudas sobre la capacidad de la plata esterlina para durar, puede haber alguna sobre cómo la fórmula específica del 92,5 por ciento se convirtió en el estándar o cómo llegó a llamarse esterlina.

Aproximadamente en el siglo XII en Inglaterra, las monedas de plata se llamaban «Easterlings», una palabra que luego se abrevió como «sterling». En 1300, el rey Eduardo I hizo oficial la definición al declarar que la plata esterlina tenía que ser plata pura en un 92,5 por ciento y debía estar marcada por «guardianes del oficio».

Entonces, los británicos formaron Goldsmith’s Company para controlar la plata y los sellos, básicamente para estandarizar la libra esterlina. Lo hicieron porque los artesanos en ese momento elaboraban objetos de plata y declaraban que cumplían con un cierto porcentaje, cuando en realidad no era así, explica Nelson.

«Hacían plata de calidad inferior», dice. Nelson dice que en los primeros días de Goldsmith’s Company, a finales de la Edad Media, si un herrero ponía una marca estándar de libra esterlina en una pieza que no tenía al menos un 92,5 por ciento de plata, podía ser condenado a muerte. Hoy en día, Goldsmith’s Company es uno de los gremios más antiguos de Londres, después de recibir su carta real en 1327. (Sin embargo, ya no matan a los plateros).

Eso no significaba que toda la plata producida durante ese tiempo alcanzara un máximo del 92,5 por ciento. Eran posibles otras fórmulas, como plata 950, es decir, 95 por ciento, pero los elementos con un mayor porcentaje de plata tenían que ser más gruesos y pesados ​​para hacerlos lo suficientemente fuertes.

Sellos de plata esterlina

Saber si su plata es esterlina, algo más pura o no del todo adecuada es bastante fácil en teoría. Solo busca el sello. Estos se agregaron en Gran Bretaña y más tarde en todo el mundo. Estarán marcados en algún lugar de la pieza, generalmente en la parte inferior.

Si la plata esterlina se fabricó en los Estados Unidos, busca la palabra «sterling» o «925». Pero el inglés, y las señas de identidad del francés, se vuelven más complicados.

Los ingleses empezaron a utilizar la libra esterlina estándar hace unos 500 años, explica Nelson. Y los sellos no solo denotan la calidad de la plata, sino que también detallan dónde y cuándo se fabricó la plata. Por ejemplo, el sello de la cabeza de un león simboliza que la libra esterlina es inglesa, pero donde se hizo se indica con otros animales o símbolos.

Por ejemplo, la libra esterlina marcada con un sello de cabeza de leopardo se fabricó en Londres, mientras que las piezas con una marca de ancla se habrían producido en Birmingham, Inglaterra. A cada año también se le asignó una letra diferente, y cuando llegó el momento de repetir el alfabeto, se usó una nueva fuente. Las marcas del fabricante comenzaron como otros símbolos, pero cambiaron a las iniciales del fabricante en el siglo XVII.

La plata francesa se fabricó en versiones 950 y 800, es decir, 95 u 80 por ciento de plata, y está marcada en consecuencia. Una cabeza de Minerva con el número 1 identificaría una pieza como 950, mientras que el número 2 indicaría que es de menor calidad, según Nelson.

Pero esos son solo algunos de los ejemplos. Otros países, desde Dinamarca hasta China, ponen sus propias marcas en la plata, sea esterlina o no. El proceso de aprendizaje y comprensión de las innumerables marcas de plata puede durar más que la propia plata.

¿Cuánto vale la libra esterlina?

Con tanta variedad de libras esterlinas en el mercado, los valores varían considerablemente. Pero Nelson dice que cuando se trata de antigüedades, la plata típicamente inglesa es más valiosa. De hecho, no hay mucha plata esterlina estadounidense antigua en el mercado porque antes de 1860, la mayor parte de la plata fabricada en los EE. UU. era del 90 por ciento, lo que la descalificaría como libra esterlina.

Apodada «moneda de plata», esta aleación era necesaria porque los estadounidenses no tenían una fuente constante de plata. Para fabricar objetos de plata, los herreros fundieron objetos existentes, incluidas monedas, que eran 90 por ciento de plata y 10 por ciento de cobre, y crearon algo nuevo.

Aún menos valioso es ese juego de té de plata que tu abuela te dijo que era de plata esterlina, pero en realidad es plateado. El enchapado es cubrir un material con una fina capa de otro. En el caso del baño de plata, a menudo sería cobre con una fina capa de plata. ¿Y adivina qué? Los artículos plateados vienen con un conjunto completamente diferente de sellos.

¿Qué está hecho de plata esterlina?

Muchos de los artículos que tradicionalmente se fabricaban con plata de ley todavía lo son. Eso podría significar artículos para el hogar como centros de mesa, candelabros, bandejas, joyas y relojes. También puede encontrar plata esterlina en collares para perros modernos. Por supuesto, la platería obtuvo su nombre de su relación con la plata, tanto la esterlina como la plateada, aunque hoy en día la mayoría de nosotros cenamos con cubiertos menos valiosos.

«Pueden ser de un estilo diferente porque con el tiempo los estilos cambiaron», dice Nelson. Sin embargo, la plata esterlina de hoy tiene más propósitos decorativos que algunos usos históricos.

Otro lugar donde encontrará plata hoy en día es en la electrónica, aunque no es esterlina, sino del tipo puro del 99,9 por ciento. Según el Servicio Geológico de EE. UU., en 2013, el 35 por ciento de la plata en los Estados Unidos se utilizó para fines electrónicos y eléctricos.

Y siento decepcionarte, pero no podrás derretir tus monedas por un nuevo collar de plata porque después de 1964, incluso el 90 por ciento de plata ya no se usaba para monedas, excepto una pequeña tirada de medio dólar.

Para mantener la plata esterlina con el aspecto del día en que se fundió en el siglo XVIII, use un paño suave para pulir las piezas que no estén deslustradas. De lo contrario, límpielo con una pasta para pulir plata y una esponja o un trapo, y luego enjuague con agua tibia para disolver cualquier resto de pasta de las áreas decorativas.

Haga esto cada pocos meses o cada vez que note que comienza a ponerse amarillo, aconseja Nelson. Debería ser fácil de limpiar si es amarillo, pero si lo dejas ennegrecer, necesitarás esforzarte más.

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